[太阳系] 揭开冥王星的面纱


  截至目前位置清晰度最高的冥王星图像


  冥王星与冥卫一“卡戎”的彩色图像


  新视野探测器飞往冥王星的漫漫长路


  “我们已经飞行9年半,够久了,是时候开始探索冥王星系统了。”——阿兰·斯特恩,新视野探测器项目首席科学家


  新浪科技讯  北京时间7月15日上午消息,据各方最新报道,正如事先预计的那样,美国宇航局今天上午宣布,该局位于西班牙马德里的深空网测控站已经接收到新视野号探测器回传的信号,确认飞船目前状态良好,已经于昨晚成功完成人类对冥王星的首次近距离飞掠探测行动。


  根据美国宇航局方面公布的官方消息,接收到信号的精确时间是00:52:37 UT | 20:52:37 ET | 17:52:37 PT,也即北京时间7月15日08:52:37。根据回传的部分数据,初步可以判定新视野号探测器已经安全飞掠冥王星,目前正以每秒大约14公里的速度离开。这个信号在太空中运行了4小时25分钟,跨越近50亿公里的距离后才抵达地球。


  历史性时刻


  当回传信号被确认时,位于美国马里兰州罗瑞尔的约翰·霍普金斯大学应用物理实验室(APL)的任务控制中心里,焦急等待的科学家和工程师们瞬间爆发出一片欢呼,人们相互祝贺,拥抱和握手。控制中心主管爱丽斯·鲍曼(Alice Bowman)表示:“我们的飞船非常健康,我们已经安全掠过冥王星,而现在我们正在逐渐远离。我不知道该如何表达自己现在的心情,这就好像一切都是计划好的一样,非常顺利!”


  美国宇航局局长查尔斯·博尔顿(Charles Bolden)在现场表示:“算上这次任务,我们终于完成了对太阳系所有行星的探测。”(注:新视野号发射时冥王星仍然被视为一颗大行星)


  美国宇航局科学主管约翰·格朗斯菲尔德(John Grunsfeld)评论道:“这是人类历史中一个激动人心的时刻。整艘飞船现在装满着图像,我们简直迫不及待了!”地面控制中心判断目前新视野号探测器的星上计算机存储器里已经存满了飞掠期间收集的科学数据正等待后续回传地球。任务运行主管爱丽斯·鲍曼也确认,现在飞船上的存储器中放满着飞掠冥王星时获取的数据和图像。她说:“星上存储器中存储空间的占用率与预期相符,这表明飞船已经成功收集到了科学数据。”


  不过,今天上午回传的信号中仅仅包含了工程数据,目的是让地面控制人员能够确认整个飞行程序是否都已经按照预定计划执行完成。新的高清图像可能会在今晚到明早开始回传。


  约翰·霍普金斯大学应用物理实验室(APL)是新视野探测项目的任务控制中心所在地,该实验室主管拉尔夫·西蒙(Ralph Semmel)也到场向项目组成员们表示了祝贺。


  他说:“冥王星为我们带来了什么?鲸鱼,甜甜圈,还有一颗大大的爱心!”他所提到的这些都是科学家们根据冥王星最初步的一些图像,为其地表一些模糊的地物所取的“非正式名字”。


  从昨晚开始,这一刻经历了漫长的13小时的等待。北京时间7月14日晚19:49左右,新视野号探测器从距离冥王星地表不到12500公里的高度上高速掠过。在此期间飞船保持无线电静默,不会与地球之间进行通讯联系,因为时间非常紧张,它必须全力以赴完成对冥王星系统的探测工作。


  “那颗星球上有一颗爱心”


  今天上午,美国宇航局将召开了新闻发布会,在发布会现场还展示了美国总统奥巴马为此次成功的飞掠任务发来的贺电,奥巴马表示:“冥王星有了第一位访问者!感谢美国宇航局,对于探索事业以及美国的领导地位,这是伟大的一天。”


  而在现场的提问阶段还有一位可爱的小女孩站起来向新视野项目组的首席科学家阿兰·斯特恩提问:你们的后续任务目标是什么?对此,斯特恩幽默回应道:有两个目标:第一个目标是对其他柯伊伯带天体进行探测,第二个目标嘛。。就是想办法找到足够的经费来做成这件事!


  在 过去的几周时间里,随着新视野号不断接近冥王星,它传回的图像清晰度越来越高,首次向我们展示了一个拥有复杂地质形貌的真实的行星世界——我们可以分辨出 冥王星地表不同的明暗区域,陨坑,以及其他更加复杂的地形,比如一个类似心形的明亮区域,以及一块形状像是一条鲸鱼的暗色区域。


  冥王星的发现者克莱德·汤博的女儿安妮塔·汤博(Annette Tombaugh)表示,如果她的父亲还活着,他一定会很高兴知道自己发现的那颗星球上有一个爱心。


  不过初步的成分数据显示冥王星表面的这个爱心实际上可能并非一个单一的地质单元,而是分为了两部分。左侧似乎更加平缓且明亮,而右侧地表则更显粗糙。另外,心形地区的右侧区域似乎分布有更多的陨击坑,并显示出遭受侵蚀的迹象。


  这些最新图像让行星科学家们不得不回到起点,重新思考我们先前对这颗遥远星球的理解是否正确。新视野号探测项目组科学家,美国宇航局西南研究所的约翰·斯潘塞(John Spencer)表示:“直到昨天,我们对于冥王星的认识还停留在将其与海王星最大的卫星海卫一进行对比的阶段。但随着距离冥王星越来越近,我们发现它与海卫一之间有着很大的差异。”


  不过,尽管每一位新视野号项目组成员科学家都表达了自己对于任务成功地信心,但每个人都心里清楚,新视野号未来将随时有可能会突然与地球失去联系。因为这是一片此前从未到达的区域,这里分布着大量的冰冻小天体,而飞船的运行速度高达每秒14公里,任何意外擦碰都将是毁灭性的。


  詹姆斯·克里斯提(James Christy)是冥王星最大的卫星——冥卫一“卡戎”的发现者,他与冥王星的发现者克莱德·汤博的家人们一起在任务控制中心,与科学家和工程师们一同现场经历了新视野号探测器回传信号被确认的历史性时刻。(晨风)


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